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3D打印火箭制造商Relativity Space拟完成5亿美元融资

导读:金属3D打印技术,让火箭的零件数量降低100倍,只有730个独立的部件,可以2个月内造一台,运力900kg@500km SSO,700kg@1200km SSO,单次发射价格降到白菜价的1200万美元左右,不到马斯克SpaceX猎鹰9火箭的五分之一(当然运力有差别)。

最近,南极熊刚报道了Relativity Space开发生产的3D打印火箭发动机,完成了首次全周期地面点火试运行实验。

△Relativity Space3D打印火箭发动机点火测试

Relativity Space这次进行地面点火试运行测试的火箭发动机型号为Aeon 1,采用甲烷和液氧作为动力,单个发动机最大推力23000磅(10.43吨)。

2020年11月20日,南极熊获悉,3D打印火箭制造商Relativity Space正在进行5亿美元(约32.8亿人民币)的D轮融资。

据称,本轮融资将由投资机构Tiger Global和Fidelity领投,并得到了Social Capital、Playground Global、Y Combinator、Bond Capital和Tribe Capital的支持。本轮融资后,Relativity筹集的资金总额将达到6.85亿美元,公司的估值有望达到23亿美元(约151亿人民币)。

尽管这家航空航天公司还没有成功将3D打印的Terran 1火箭发射到轨道上,但仍在融资,目前的计划是在2021年进行商业发射。

Relativity的发展历程

Relativity联合创始人兼CEOTim Ellis,是个90后,1990年出生。于2011年进入蓝色起源,主要负责火箭推进系统和涡轮机械方面的工作,有南加州大学航空航天工程硕士学位。

Relativity使用Stargate 3D打印机制造运载火箭,自2015年以来一直在开发,已经达到了几个关键的里程碑。14英尺长的燃料箱于2017年首次生产,AEON 3D打印的发动机已经进行了200多次点火测试。

在过去的两年里,Relativity还利用前几轮的融资对工厂进行了建设,并将每个完整火箭的交付时间目标定为60天。2019年6月,Relativity获准在美国宇航局的斯坦尼斯航天中心建设一座22万平方英尺的自主火箭制造工厂。

这座位于密西西比州汉考克市的综合体能够用于测试和组装目的。今年早些时候,Relativity还搬到了位于加州长滩的新总部,那里已成为他们的业务运营中心以及Terran 1生产线。

在这个占地12万平方英尺的场地内,300名Relativity的员工正在努力加快增材制造火箭的研发(南极熊3D打印网看到,另一个3D打印火箭的初创企业Launcher团队竟然只有8个人,却也成绩斐然),而这也换来了几份重要的合同。卫星生产商Iridium Communications和Telesat都与Relativity的火箭签订了合同,将他们的小型卫星发射到低地球轨道(LEO)。

Relativity还被洛克希德-马丁公司选中,为即将到来的NASA实验性测试任务3D打印。随着Relativity公司越来越接近首次轨道空间飞行,正在进行的一轮融资的消息是投资者对最近取得的进展的一种信心表现。

Relativity的融资情况

此前,Relativity在2018年4月筹集3500万美元,并在2019年10月获得1.3亿美元投资,Relativity正在进行的这轮融资可能使筹集的现金总额达到6.85亿美元。本轮5亿美元的融资得到了之前的投资者的支持,但由新的投资人Tiger Global领投。

作为亿万富翁Chase Coleman的对冲基金,Tiger Global目前管理着价值超过400亿美元的资产,而同为新投资者的富达国际则负责管理4570亿美元的客户资产。因此,这两个潜在的投资者都能够为Relativity的航天雄心提供重要支持。

一旦未来几天完成募资,Relativity Space的估值将达到23亿美元,成为全球最有价值的私人航天公司之一。不过要想与竞争对手SpaceX的价值相提并论还有一段路要走,SpaceX在今年早些时候筹集了21亿美元资金,估值达到440亿美元。

到目前为止,Relativity还没有证实或评论这个说法。

Relativity 3D打印火箭的技术

与其他火箭不同的是,Relativity公司使用多台3D打印机来制造Terran 1,火箭的设计中约有95%的部件是3D打印的,这使得Relativity公司的火箭比传统火箭的复杂程度更低,制造或修改速度更快。此外,Relativity表示,使用3D打印这种更简单的工艺,能够在60天内将原材料变成发射台上的火箭。

Dunn是最近新入职的人之一,在SpaceX工作了近13年后被引进。他在离开埃隆-马斯克的火箭公司后表示,Relativity已经超出了他的预期。

"我们的工程办公室离我们的工程区只有一扇门,简直就像两步之遥。因此,从你的电脑和分析工具可以直接出去看硬件,意味着超级紧密的迭代升级循环,效率非常高。"

Relativity保留并升级了开发的第一代和第二代打印机,并在7月为第三代打印机安装了机械臂。Relativity现在总共拥有至少7台3D打印机,未来还会造更多的金属3D打印机。

第三代3D打印机

Terran 1火箭中唯一不使用3D打印的部分是电气系统,Ellis说:"两桶原材料进来,然后打印机将这些材料打印成火箭。"

Terran 1号在发射台上站立约115英尺高,因此Relativity公司正在分段建造火箭,然后使用专门的 "水平拼接系统 "将各部分拼接在一起。系统本质上是另一个机械臂,它将把各个部分缝合在一起。

定制铝合金一直在不断完善和迭代,Relativity不销售3D打印系统,而是自己使用,为客户提供火箭制造服务。

△Relativity 3D打印机制造火箭燃料箱

Realtivity的Terran 1火箭只有730个独立的部件,比一般的火箭少了大约100倍。复杂性的降低也带来了快速进行更改和升级的能力。

Ellis说:"我们不仅能在60天内造出一枚火箭,60天后我们还能做一个更好的版本。而每做一个版本,我们都会优化质量,让它更轻,更便宜,更快,让我们生产。这是一个价值链的完全重写,我想这就是为什么人们容易错过它的原因——他们把它看作是一种制造技术。但它是一种由软件驱动的全新的构建、设计和开发产品的方式。”

Jefferies航空航天分析师Sheila Kahyaoglu强调,Terran 1火箭每次发射的价格为1200万美元,很有竞争力。

和SpaceX一样,Relativity计划用卡车将火箭运往全国各地,从加利福尼亚运到斯坦尼斯进行测试,然后在佛罗里达州发射。

△电脑渲染图:Relativity的火箭Terran从卡纳维拉尔角的LC-16发射台发射

加快推进增材制造空间竞赛

Relativity公司最近在增材制造火箭的研发上取得了重大进展,但其他一些航空航天公司也在紧锣密鼓地进行轨道竞赛。

英国航空航天公司Orbex宣布,他们3D打印火箭将率先从英国新的 "萨瑟兰太空中心 "发射。当这种制造出来的火箭在2022年发射时,将成为有史以来第一次成功从英国本土起飞的商业航天。

总部位于加州的Rocket Lab目前已经发射了65颗卫星,他们的Electron火箭已经进入最后的测试阶段,即将与美国太空部队进行任务。在这次远征中,他们的增程式发射器将把美国空军研究实验室 "巨石 "计划的一颗微型卫星发射到轨道上。

此外,航空航天公司Launcher获得了美国空军150万美元的奖励,用于进一步开发火箭,据报道,火箭具有 "世界上最大的液体火箭发动机燃烧室"。此后,公司还与斯坦尼斯航天中心签署了一项协议,将在那里测试其发动机。

中国的金属3D打印火箭

南极熊了解到,在中国,也有一些火箭相关公司,采用了金属3D打印技术来造火箭,例如零壹空间、深蓝航天、星际荣耀等。其中北京深蓝航天自主研制的“雷霆-5”(LT-5)液体火箭发动机进行了首次整机变推力长程试车,试验取得圆满成功!


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